单数还是复数?这是个问题

我可以确信,我不是唯一一个对英语名词单复数现象感到纠结的人。每次见到疑似单复数用法不太恰当的情形,我都要纠结好一阵。经过认真的自我解剖之后我总结了一下,我之所以会纠结于这个问题,主要原因有以下三点:1)英语专业带来的问题,讲语法,抠字眼……2)职业病,technical writer对文字还是很敏感的,总想要用最简单但又最精确的文字来描述事物……3)个人性格问题,有点轻微的自我强迫症(咦,不是叫“完美主义”比较好听么)……

废话了这么多,下面是正题。

今天突然心血来潮想写这篇文章,是因为白天我在公司为一个新功能写用户手册时,看到了一段令人纠结的UI文字描述。具体的说呢,这是一个软件功能的控制规则,有好几个下拉框让用户选择,组合起来可以满足不同的要求。问题在于,英文版本的规则,涉及到名词单复数问题(来了,又来了……),而我看到的只有单数名词,木有复数。举个例子吧:xxx day。这里的xxx表示数字,当xxx大于1时,这个day应该是复数形式的呀,于是我开始纠结了……

如果要我提出修改建议,该怎么做呢?其实也很简单,不要直接使用单数的day,而是写成day(s) 就行啦,兼顾了单复数的情形。好了,问题解决了,不过呢,鉴于开发部的大哥大姐们平时都忙不过来了,俺也不好意思为了一个小s去打扰他们,您说是不?

其实问题还没完呢。你说,要是整个软件界面的字段到处都是这样一个名词后边加个括号再加个小s的,那不得更令人纠结?其实,有些字段确实是单数就好,有一些也确实是复数才比较有意义。那有没有办法,让软件界面文字根据实际的情形(如用户输入的数字)来自动显示对应的单复数形式呢?某些情形下,确实是可以做得到的,请看下面的例子:

上面这张截图来自于我曾在自己手机上用过的一个叫做Missed It!的app(虽然已经卸载了,不过为了写这篇文章我又重新装了一次……),它的用途是在手机桌面上用文字显示未接电话数/未读邮件或短信数。在进入其设置页面时,我注意到,它的自定义提示文字支持单数和复数两种设置。对英文而言,这么设置显然是很合理的。当然,对中文而言,没有这个区别。

有一些软件支持用户自定义某些界面术语,如把一个名为“企业”的标签页改为“公司”,这在不少企业管理软件中很常见,为的是尽量满足用户的实际使用需求。那么,在这类支持重命名术语的情形下,也有同时支持单复数的可能性么?有的,我google了一下,找到了一些例子,如Salesforce的产品就支持这种做法,即同时为一个标签名/字段名设置单复数的情形。详情请点击下面这个链接去瞧瞧(他们还支持根据规则自动为名词加上冠词,汗……):

Considerations for Renaming Tab and Field Labels

看来,单数还是复数,这不只是个问题,简直是个课题呢,值得研究。

突然想起,我们公司曾经的CTO,貌似也很喜欢在软件界面上做文章,时不时发邮件让测试/开发改某个字段名称,有时候就是将单数改为复数,或者反过来。难道,他老人家也和我一样,是不纠结会死星人?

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